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Contesto
inquinanti di maggiore importanza

Definizione

CONTESTO

Nella maggior parte delle città la qualità dell'aria è migliorata (sostanzialmente) nel corso degli ultimi decenni. L'inquinamento atmosferico visibile e percettibile (fumo, polvere, smog) è scomparso da molte città a causa di iniziative a livello locale, nazionale ed europeo. Di tanto in tanto la qualità dell'aria rappresenta una minaccia immediata: in caso di incidenti industriali o episodi di inquinamento. Fortunatamente questo è raro. Tuttavia la qualità corrente d'aria colpisce ancora la salute delle persone. In molte città europee, la qualità dell'aria è un problema ed è quindi monitorato tutto il giorno. Nella maggior parte delle città, l'inquinamento atmosferico industriale è, o tende ad essere sostituito da l'inquinamento del traffico aereo relativo. La qualità dell'aria è quindi un problema comune a quasi tutte le principali città.



INQUINANTI DI MAGGIORE IMPORTANZA

Problemi come il riscaldamento globale, le piogge acide e il buco dell'ozono sono ben noti, ma possono sembrare lontana dalla vita quotidiana nelle nostre città. Una preoccupazione più diretta ai cittadini, esperti sanitari e politici è il legame tra la qualità dell'aria e la salute umana. La maggior parte delle nostre attività economiche sono concentrate in aree urbane dove vive quasi l'80% della popolazione europea. Nelle aree urbane le vie di trasporto e le zone residenziali sono spesso molto vicine l'une alle altre e quindi il trasporto è una delle principali fonti di inquinamento atmosferico urbano. Anche se le aree residenziali e industriali sono spesso distanti, l'inquinamento atmosferico viaggia su lunghe distanze e le industrie contribuiscono direttamente, o attraverso concentrazioni di fondo, ad una cattiva qualità dell'aria. L'inquinamento atmosferico provoca effetti sulla salute e problemi ambientali. Sono elencati di seguito gli inquinanti atmosferici tipici che causano preoccupazione immediata. Le emissioni di gas serra nell'aria non sono l'argomento di questo sito anche se spesso avvengono attraverso gli stessi meccanismi (clicca qui per maggiori informazioni sui gas serra).


Polveri fini (PM10/2.5)

Le particelle in sospensione nell'aria sono molto variabili nella forma fisica e composizione chimica, origine e dimensione delle particelle. Le particelle PM10 (la frazione di particolato in aria di dimensioni molto piccole (<10 micron) e quelle PM2.5 (<2,5 micron) sono di grande interesse attuale, in quanto sono abbastanza piccole da penetrare in profondità nei polmoni e quindi potenzialmente pongono rischi significativi per la salute. Particelle più grandi non sono facilmente inalate e vengono rimosse in maniera relativamente efficiente mediante sedimentazione. La fonte principale di PM10 e PM2.5 nell'aria delle città europee é dovuta alle emissioni del traffico stradale, in particolare dai veicoli diesel. Nelle città europee i valori limite sono spesso superati.


Ossidi di azoto (NOx)

NOX è un termine utilizzato per descrivere una miscela di ossido nitrico (NO) e biossido di azoto (NO2). Esse sono formate da gas inorganici in combinazione di ossigeno con l'azoto dall'aria. NO è prodotto in quantità molto maggiori di NO2, ma si ossida a NO2 nell'atmosfera. NO2 provoca effetti dannosi al sistema bronchiale. Le concentrazioni di biossido di azoto si accostano frequentemente e talvolta superano gli standard di qualità dell'aria in molte città europee. NOx viene emesso quando il carburante viene bruciato ad esempio nel settore dei trasporti, nei processi industriali e nella produzione di energia.


Ozono (O3)

L'ozono troposferico (O3), a differenza di altri inquinanti citati, non è emesso direttamente in atmosfera, ma è un inquinante secondario prodotto dalla reazione tra il biossido di azoto (NO2), idrocarburi e luce solare. I livelli di ozono sono elevati nelle aree urbane (dove alti livelli di NO sono emessi dai veicoli), più che nelle zone rurali. La luce solare fornisce l'energia per iniziare la formazione di ozono, di conseguenza, elevati livelli di ozono sono generalmente osservati durante caldo e soleggiato tempo d'estate.


Idrocarburi (HC) e composti organici volatili (VOC)

Gli HC sono parte di un più ampio gruppo di sostanze chimiche note come composti organici volatili (VOC). Gli HC sono composti soltanto di idrogeno e carbonio, mentre i VOC possono contenere altri elementi. Essi sono prodotti dalla combustione incompleta di idrocarburi, e anche dalla loro evaporazione. Poiché ci sono molte centinaia di diversi composti, HC e VOC hanno una vasta gamma di proprietà. Alcuni, come il benzene, sono cancerogeni, alcuni sono tossici e altri innocui per la salute.


Biossido di zolfo (SO2)

I combustibili fossili contengono tracce di composti di zolfo e l'SO2 si produce quando sono bruciati. La maggioranza dell'SO2 emesso nell'aria è dovuto alla produzione di energia ed il contributo delle fonti di trasporto è di piccole dimensioni (Un'eccezione è data dal trasporto navale). L'esposizione all'SO2 può danneggiare la salute con la sua azione sul sistema bronchiale. L'acido solforico generato da reazioni atmosferiche di SO2 è il principale costituente delle piogge acide, e le particelle di solfato di ammonio sono le particelle più abbondanti secondarie che si trovano in aria.


Monossido di carbonio (CO)

Il CO è un gas inodore e insapore e incolore prodotto dalla combustione incompleta di materiali contenenti carbonio, inclusi i combustibili maggior parte di trasporto. Il CO è tossico, agendo mediante reazione con emoglobina e riducendo la capacità di trasporto dell'ossigeno nel sangue. Anche in affollati centri urbani, le concentrazioni di CO raramente superano gli standard relativi alla salute.



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